Du suspens en plus pour Curiosity

Le 6 août, le rover signalera son atterrissage par un message qui sera reçu sur Terre à 7h31 (France) via Mars Odyssey qui orbite autour de Mars. En raison d’un problème sur cette sonde, il faudra peut-être attendre quelques minutes de plus…

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Crédit : NASA/JPL

La mission MSL (Mars Science Laboratory) est entrée depuis quelques jours dans une intense phase de préparation de l’atterrissage de son rover Curiosity. Ce laboratoire mobile de presque 1 tonne sera déposé à la surface de la planète rouge grâce à une «grue volante» (voir illustration ci-dessus) qui accomplira un vol stationnaire à quelques mètres du sol et descendra le précieux engin (la mission coûte en tout 2,5 milliards de dollars) au bout de câbles qui seront par la suite sectionnés. Ce nouveau mode d’atterrissage représente un énorme défi technique et, à n’en pas douter, beaucoup de monde attendra avec impatience le signal de Curiosity confirmant sa bonne arrivée.
La Cité de l’espace organise d’ailleurs un événement spécial pour le public dès 6h30 du matin le 6 août avec une retransmission web en direct sur Enjoy Space et un envoyé spécial au JPL en Californie (voir ce dossier).

En direct, quelques minutes après
ou encore plus de suspens ?

Curiosity doit toucher le sol martien à 7h18 du matin, heure française. Mais étant donné la distance qui séparera Mars de la Terre le 6 août, le signal confirmant l’atterrissage (et contenant aussi éventuellement de premières images) n’arrivera qu’à 7h31. Néanmoins, le rover sera dans l’impossibilité de communiquer directement avec nous à ce moment précis car notre planète sera «couchée» depuis seulement quelques minutes dans le ciel martien de son lieu d’arrivée, le cratère Gale. Dit autrement, le côté de Mars visible depuis la Terre le 6 août lors de cet événement très attendu n’est pas celui où Curiosity se pose.
C’est pourquoi la NASA a prévu d’utiliser sa sonde Mars Odyssey, vieille de 11 ans, qui orbite autour du quatrième monde du système solaire, tel un relais de télécommunications. Une solution astucieuse (et qui a déjà fait ses preuves avec d’autres missions) qui vient de rencontrer un écueil inattendu.


La sonde Mars Odyssey (image d’artiste) chargée de relayer les transmissions de Curiosity lors de son atterrissage.
Crédit : NASA


Mars Odyssey a en effet récemment perdu l’une de ses roues à réaction, des dispositifs qui permettent d’affiner la position et l’orbite d’une sonde. En conséquence, s’il est décidé de ne rien modifier, l’engin passera au-dessus de Curiosity quelques minutes après son atterrissage. Le JPL estime alors que la confirmation de la bonne santé de son rover arrivera entre 7h35 et 7h40 heure française le 6 août (ou 22h35-22h40 le 5 août en Californie en raison du décalage horaire USA-France). Soit quelques minutes de suspens supplémentaires pour les responsables de la mission !
La sonde européenne Mars Express suit une orbite qui devrait lui permettre de surveiller une partie de la rentrée dans l’atmosphère de Curiosity, mais pas d’assister à l’atterrissage. En revanche, l’américaine Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) sera en mesure de tout capter sans toutefois pouvoir le retransmettre immédiatement. MRO enregistrera donc les transmissions de Curiosity pour ensuite les émettre vers la Terre quelques heures plus tard.
Comme annoncé plus haut, la Cité de l’espace organise un événement spécifique pour cet événement important de l’exploration du système solaire en général et de Mars en particulier. Dès 6h30 du matin, le parc de l’aventure spatiale toulousain accueillera le public au sein de son bâtiment Astralia avec retransmission du direct vidéo de la NASA commenté sur place en français par des spécialistes de façon à permettre à tous (petits et grands) de suivre l’atterrissage. En Californie, au JPL, un envoyé spécial interviendra en direct vidéo pour donner des informations supplémentaires. Pour ceux qui ne peuvent pas se déplacer à Toulouse, un direct web vidéo (gratuit) sera mis en place sur Enjoy Space. En attendant, vous pouvez d’ores et déjà suivre Curiosity avec des informations régulières grâce au fil Twitter dont les plus récents Tweets sont reproduits ci-dessous.

Le fil Twitter @explorezmars

Le dossier @explorezmars avec fenêtre du direct vidéo du 6 août

Publié le 18 juillet 2012

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Article source: http://www.enjoyspace.com/fr/news/du-suspens-en-plus-pour-curiosity


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